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Salud AnimalEstudian por qué el colibrí tiene colores tan llamativos
Redacción (NJ) (Dec 16, 2014) Salud Animal
¿A qué se debe el tamaño y la vistosidad exagerada de las colas de muchas aves? Por ejemplo, de los pavos reales, de las aves del paraíso. Tales rasgos exagerados pueden poner en riesgo su supervivencia debido a que se hacen presas más fáciles para los predadores. Para el profesor del Instituto de Biología de la Universidad de Antioquia (Colombia), Nicolás Jaramillo, “la selección sexual es la responsable de la gran diversidad de ornamentos, colores, formas, comportamientos y fisiología”, de esa “biodiversidad que nos maravilla”. En muchas aves se observa una preferencia de las hembras por los machos que exhiben caracteres “exagerados”. La explicación podría estar en que tales rasgos son indicadores de llevar «buenos genes» o simplemente pueden auto-reforzarse en las generaciones sucesivas.

Charles Darwin habló de dos tipos de relaciones en las que se expresa la selección sexual: la competencia entre machos, en las que las hembras tienen un comportamiento pasivo; y otra en la que las hembras escogen el macho con quien aparearse.

En el caso de los colibríes o pájaros mosca, Darwin, en su libro El origen del hombre y la selección en relación al sexo, tomó estas aves como un ejemplo de su teoría de la selección sexual.

De todas las especies de colibríes, el investigador Juan Luis Parra eligió estudiar el color del plumaje del grupo Coeligena, entre otras razones, por ser muy rico en especies en Colombia y presentar unas coloraciones y ornamentos en su plumaje interesantes para el estudio. En Colombia hay 169 especies de colibríes. “Es el país más rico lejos de cualquier otro”, dijo. Por su parte, Antioquia alberga 70 de ellas, que corresponden al 41% de todas las que hay en el país.

Esta gran diversidad en especies (363 en total en el mundo) y en su coloración ha sido considerada como un resultado de la selección sexual, es decir se ha pensado que el origen de nuevas especies, lo que se conoce como especiación, en esta familia se relaciona con la presencia de señales utilizadas en la lucha entre los machos a través de comportamientos agresivos, o durante el proceso de selección de pareja por las hembras. En ambos casos el despliegue ornamental puede ser definitivo.

Dos parches de plumas coloridos y diferenciados del colibrí, como son la gorguera y la corona, están involucrados en este tipo de conductas y exclusivamente están dirigidos al enfrentamiento entre machos y al éxito en el cortejo y en el apareamiento. La hipótesis de la selección sexual como una ‘máquina generadora’ de especies en colibríes fue evaluada por el investigador de la Alma Mater analizando en 11 especies del género Coeligena la coloración de cinco parches de plumas: corona, gorguera, barriga, espalda y rabadilla.

Además de esta coloración, hay otro fenómeno que se piensa puede tener incidencia en cómo son percibidos los despliegues de señales visuales de los machos por sus rivales y por las hembras. Se trata de la iridiscencia, un fenómeno óptico que hace que se vean ciertos colores específicos dependiendo del ángulo en el que se esté mirando. Las burbujas de jabón, algunos escarabajos, mariposas, pavos reales, palomas, colibríes, poseen complejas estructuras internas que generan estos efectos.

Los colibríes, explicó Parra, “llegaron a tener una forma de controlar muy bien a quién dirigen el color y a quién no. Si mi pluma es como si fuera un espejo, si yo no quiero que veas mi color, muevo las plumas y tú ya no ves que soy verde. La mayoría de veces uno ve los colibríes en verde o negro, pero no les ve el morado o azul brillante. Los ve en un ángulo y en un momento específico”.

Rayos de luz inciden en variados ángulos sobre las complejas estructuras de melanina infiltrada con aire y keratina de la corona, la gorguera o la rabadilla de un colibrí Coeligena. Esos parches de plumas reflejan los azules, los morados y los verdes metálicos que vemos por pocos segundos. El color estructural y el color pigmento tiñen sus plumas.

Las plumas tienen unas pequeñísimas bárbulas que en la mayoría de las aves actúan como ganchos que mantienen el velo de una pluma organizado. En las bárbulas de los colibríes se pueden encontrar placas de melanina infiltradas con burbujitas de aire que miden entre 100 y 200 nanómetros. “La melanina tiene varias formas que reflejan negro y café básicamente. Pero, por ejemplo, lo que se ve es verde, o azul o cobre. Entonces de ahí viene la idea de que lo que me está produciendo la coloración no es que el pigmento refleje y absorba unas longitudes de onda sino la interacción de la luz con esta estructura, que tiene que ser supremamente organizada”, explicó el investigador.

  
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