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InternacionalCOROT, el 'cazador de planetas' de la ESA
Redacción (NJ) (Dec 27, 2006) Internacional
La Agencia Espacial Europea (ESA) ha lanzado con éxito desde el cosmódromo de Baikonur, en Kazajistán, y a bordo de un cohete Soyuz el satélite COROT, que tiene como objetivo detectar planetas orbitando alrededor de otras estrellas distintas al Sol y explorar los misterios del interior estelar como nunca se ha hecho antes. La duración prevista de la misión es de dos años y medio.

COROT es el acrónimo de 'Convección, Rotación y Tránsitos planetarios', un nombre perfecto para describir los objetivos científicos de la misión: Por un lado, explorar el interior estelar estudiando las ondas acústicas que atraviesan la superficie de las estrellas, una técnica llamada astrosismología. Por otro, inferir la presencia de un planeta a partir del debilitamiento en la luz de la estrella que se produce cuando el planeta pasa frente al astro. Para cumplir con este doble objetivo, el satélite vigilará estrechamente las estrellas con un telescopio de 30 centímetros de diámetro.

El 'buscador de planetas europeo' inaugurará una nueva etapa en la búsqueda de planetas entorno a otras estrellas. En la década transcurrida desde el primer descubrimiento de un exoplaneta (51 Pegasi b), en 1995, han sido identificados más de 200 de estos objetos fuera de nuestro sistema solar, pero la búsqueda se ha hecho sobre todo con telescopios basados en tierra. Ahora, los científicos esperan poder detectar algunos más desde el espacio, gracias a COROT, para así ampliar las fronteras de nuestro conocimiento incluyendo planetas cada vez más pequeños.

Además, cuando COROT observe una estrella será también capaz de detectar 'terremotos estelares', ondas acústicas generadas en el interior profundo de la estrella y que se transmiten a lo largo de la superficie de ésta, alterando su brillo. La naturaleza de las ondas permite a los astrónomos calcular con precisión la masa de la estrella, su edad y su composición química.

Pero a pesar de ser un proyecto de participación mayoritaria francesa, el satélite cuenta con una importante aportación española: los algoritmos para clasificar los candidatos a planetas extrasolares, y que han sido desarrollados por el Instituto de Astrofísica de Canarias (IAC).

  
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